(CNN)– Los tigres alguna vez vagaron por Asia, con un número de hasta 100.000 individuos a principios del siglo XX, antes de que la especie cayera al borde de la extinción.

En 2006, su población en India, hogar de la mayoría de los tigres salvajes que quedan en el mundo, alcanzó un mínimo histórico de solo 1.411 individuos.

Pero décadas de esfuerzos de conservación parecen haber valido la pena. Los tigres de la India se han más que duplicado desde entonces, llegando a 3.167 el año pasado, según el último censo de tigres publicado este domingo.

Esto es alrededor del 70% de la población de tigres salvajes del mundo, que ha aumentado a unos 4.500, según el Fondo Mundial para la Naturaleza (WWF).

El resurgimiento de los tigres indios representó un trino para los conservacionistas y un rayo de esperanza para otros países que luchan por aumentar la cantidad de vida silvestre.

El informe se publicó junto con las celebraciones para conmemorar el 50 aniversario del Proyecto Tigre, el programa de conservación del gobierno lanzado en 1973.

«Tenemos millas de años de historia relacionada con los tigres… El tigre es considerado nuestro hermano en muchas tribus», dijo el primer ministro de la India Narendra Modi en un discurso este domingo. “Solo es posible un futuro mejor para la humanidad cuando nuestros entornos están protegidos y nuestra biodiversidad continúa expandiéndose”.

Modi también visitó dos reservas de tigres este domingo, con fotos que muestran al líder ataviado con un sombrero de safari y ropa de camuflaje.

El primer ministro de India, Narendra Modi, visita las reservas de tigres de Bandipur y Mudumalai en Karnataka, India, el 9 de abril de 2023. (PIB/Agencia Anadolu/Getty Images)

tigres inclinados

El número de tigres comenzó abruptamente en la década de 1940 a medida que las poblaciones humanas crecían. La expansión agrícola, la deforestación y la infraestructura han fragmentado los hábitats de los tigres, según WWF, donde son particularmente devastadores porque los tigres son animales solitarios que requieren grandes territorios para recuperarse y cazar.

Hoy en día, los tigres existen solo el 7% de la tierra que ocuparon, según WWF.

Este espacio menguante ha significado un aumento del conflicto entre humanos y tigres, con múltiples incidentes en las últimas décadas de tigres que atacan a los humanos y conducen a las aldeas en busca de comida. Y no están solos: los elefantes en peligro de extincion de la India también deambulan con frecuencia por las tierras de cultivo y devoran los cultivos.

Si bien la degradación ambiental es un problema que enfrentan países de todo el mundo, la población en aumento de la India planteó un único desafío. En 1971, el país tenía 547 millones de habitantes; ahora tiene 1.400 millones y está listo para superar a China y convertirse en el país más poblado del mundo este año.

La caza furtiva no reglamentada en la década de 1980 se aceleró más allá de la disminución del número de tigres. Los tigres fueron cazados por deporte, estatus y consumo, y sus huesos y otras partes se usaban a menudo en la medicina tradicional china. India prohibió oficialmente la caza de tigres en 1972, pero sigue siendo una gran amenaza, ya que la caza furtiva es responsable de la extinción completa de los tigres dentro de una reserva India en 2005.

historia de éxito

Los esfuerzos para revertir la tendencia han hecho que India déarroll 53 reservas de tigres que cubren casi 75.800 kilómetros cuadrados, frente a solo nueve reservas al comienzo del Proyecto Tigre.

Las autoridades han reubicado y pagado aldeas enteras para hacer espacio para los tigres y han creado corredores de vida silvestre para conectar sus hábitats fragmentados.

El gobién se ha invertido en tecnología como drones, cámaras trampa y sistemas de software para realizar un seguimiento de las poblaciones, los movimientos y los comportamientos de los tigres.

Hay muchos desafíos por delante, WWF detectado. El empeoramiento de la crisis climática significa problemas para los hábitats vulnerables. Muchas reservas de tigres y áreas protegidas son «pequeñas islas en un vasto mar de uso de la tierra ecológicamente insostenible», con actividades humanas invadiendo los entornos de los tigres. Y la caza furtiva ilegal continúa a pesar de las leyes estrictas.

tigre indio

Un tigre en el Parque Nacional Ranthambore en Rajasthan, India, el 28 de diciembre de 2020. (Himanshu Sharma/NurPhoto/Getty Images/File)

Así, el regreso de la población de tigres es alentador, y la India está comenzando a compartir sus prácticas de conservación con otros países donde el número de tigres está disminuyendo. En los últimos años, Delhi confirmó los acuerdos bilaterales y lanzó iniciativas que incluyen medidas de conservación con Tailandia, Camboya, Malasia, Bangladesh y Bután.

Y, como dijo Modi en su discurso dominical, se están viendo éxitos similares con otras especies; India dio la bienvenida ha conocido a los primeros guepardos recién nacidos en marzo, más de 70 años desde que los grandes felinos fueron declarados oficialmente extintos en el país.

Los cachorros nacieron de dos guepardos rehabilitados traídos de Namibia a la India, como parte de un plan del gobierno para reubicar a 50 individuoss en los próximos cinco años.

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